Do You Know the ABCs of Skin Cancer?

How to Spot Skin Cancer: Know Your ABCs

Summer is coming. While getting out in the sun can be fun and beneficial, you also need to protect yourself from harmful rays to prevent skin cancer.

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You probably know the basics: always wear sunscreen, stay in the shade when possible, and steer clear of tanning beds. One other basic is to do skin checks. So, how important are skin checks? What do you look for? And when do you seek treatment? Here is what you need to know.

What Is Skin Cancer?

Skin cancer is the growth of abnormal cells on the skin. The two main causes of skin cancer are the ultraviolet (UV) rays from the sun and the use of UV tanning beds.

Basal cell and squamous cell carcinomas are the two most common types of skin cancer. Both start in the top layer of skin. Basal cell carcinoma accounts for about 80% of all skin cancer diagnoses. Basal cell carcinoma rarely spreads to other parts of the body.

Squamous cell carcinoma, the second-most common skin cancer, is easily removed when small. If the lesion grows to approximately one inch in size, however, it can break off and spread internally (metastasize).

It’s the third-most common type of skin cancer – melanoma – that is the most dangerous. Although it accounts for only 1% of all skin cancers, melanoma tends to metastasize easily. Melanoma develops when melanocytes – the cells that give color to the skin – mutate within existing moles or form new moles.

“Skin cancer is something we can often prevent, and if we catch it early, it’s usually very treatable,” says Naomi Lawrence, MD, dermatologic surgeon and Head, Section of Procedural Dermatology at Cooper University Health Care. “By knowing the risk factors and taking simple proactive steps, you can greatly lower your chances of getting this disease.”

Know the Causes of Melanoma

The most common risks factors for melanoma include:

  • Ultraviolet (UV) Rays: The most significant risk factor is exposure to ultraviolet (UV) radiation from the sun and tanning beds. UV radiation can damage the DNA in skin cells, leading to mutations that cause melanoma. Intense sun exposure that leads to sunburns, especially in childhood, significantly increases the risk.
  • Genetics: A family history of melanoma increases the risk. Certain genetic mutations can be inherited, making individuals more susceptible to melanoma. For example, mutations in the CDKN2A gene are linked to familial melanoma.
  • Skin Type: Individuals with fair skin, light hair, and light eyes are at higher risk because they have less melanin, which provides some protection against UV rays. But those with darker skin types can develop skin cancer, too.
  • Moles: Having many moles or atypical moles increases the risk of melanoma. Regular monitoring of moles for changes is crucial.
  • Immune System Suppression: Individuals with weakened immune systems, such as those who have undergone organ transplants or are on immunosuppressive drugs, are at higher risk.
  • Age and Gender: Melanoma can occur at any age, but it is more common in older adults. In individuals younger than 50, it is more frequently diagnosed in women. In those older than 50, it is more common in men.

Monitor Your Moles

A mole is a common type of skin growth that is usually pigmented. Most existing moles will never cause any problems, but some can develop a melanoma. A new, pigmented growth may also be the sign of a melanoma. Any mole that changes size, shape, or color might be the first sign of a melanoma and should prompt a visit to your dermatologist.

Skin cancer is usually found on skin that has been exposed to the most sun, such as the face, scalp, arms, back, or legs. However, melanoma can be found anywhere on the body, which is why skin checks are critical.

“Self-checks should be done once a month,” Dr. Lawrence recommends. “Full-body exams are best, and should include the scalp, in between toes, the soles of your feet, and under the breasts.”

The ABCDE chart for moles can help you determine if a mole or spot may indicate melanoma or other skin cancer:

  • Asymmetrical shape: Irregular shape, not round or oval.
  • Border: Notched, scalloped, or jagged borders.
  • Color: Uneven color or multiple colors within the same mole.
  • Diameter: Larger than 1/4 inch or the size of a pencil eraser.
  • Evolution: Change in size, shape, color, or height; also new signs and symptoms, such as itchiness, tenderness, or bleeding; or non-healing sores.

“Changes on your skin are not always signs of cancer, but you should see your board-certified dermatologist if a mark on your skin doesn’t look right to you,” Dr. Lawrence says. “The only way to diagnose skin cancer is to have a skin biopsy, a brief in-office procedure.”

How to Protect Yourself

“UV radiation is the main carcinogen for skin cancers, so the most important thing you can do is to protect yourself from the sun and UV rays. And not just in summer, but year-round,” says Dr. Lawrence.

Dr. Lawrence offers the following skin cancer prevention tips:

  • Use a broad-spectrum (UVA/UVB) sunscreen with an SPF of 30 or higher and remember to reapply frequently throughout the day.
  • Keep newborns out of the sun. Sunscreens can be used on babies older than six months.
  • Avoid tanning, and never use UV tanning beds.
  • Seek the shade, especially between 10 a.m. and 4 p.m., when the sun’s UV rays are the strongest.
  • Examine your skin head-to-toe every month.
  • See a dermatologist annually for a professional skin exam.

To learn more about melanoma and non-melanoma skin cancer, click here.

Click here to learn more about Cooper’s dermatologic and cosmetic surgery services, which include the treatment of skin cancer.

If you have questions or concerns about your skin, make an appointment with a dermatologist at Cooper University Health Care by calling 800.8.COOPER (800.826.6737) or use our online form.


¿Conoce el ABC del cáncer de piel?

Se acerca el verano. Si bien exponerse al sol puede ser divertido y beneficioso, también es necesario protegerse de los rayos nocivos para prevenir el cáncer de piel.

Probablemente conozca lo básico: use siempre protector solar, permanezca en la sombra cuando sea posible y manténgase alejado de las camas solares. Otro básico es realizar controles cutáneos. Entonces, ¿qué importancia tienen los controles cutáneos? Qué buscas? ¿Y cuándo busca tratamiento? Aquí está lo que necesitas saber.

¿Qué es el cáncer de piel?

El cáncer de piel es el crecimiento de células anormales en la piel. Las dos causas principales del cáncer de piel son los rayos ultravioleta (UV) del sol y el uso de camas de bronceado UV.

Los carcinomas de células basales y de células escamosas son los dos tipos más comunes de cáncer de piel. Ambos comienzan en la capa superior de la piel. El carcinoma de células basales representa aproximadamente el 80% de todos los diagnósticos de cáncer de piel. El carcinoma de células basales rara vez se disemina a otras partes del cuerpo.

El carcinoma de células escamosas, el segundo cáncer de piel más común, se extirpa fácilmente cuando es pequeño. Sin embargo, si la lesión crece hasta aproximadamente una pulgada de tamaño, puede desprenderse y extenderse internamente (hacer metástasis).

El tercer tipo más común de cáncer de piel, el melanoma, es el más peligroso. Aunque representa sólo el 1% de todos los cánceres de piel, el melanoma tiende a metastatizar fácilmente. El melanoma se desarrolla cuando los melanocitos (las células que dan color a la piel) mutan dentro de los lunares existentes o forman lunares nuevos.

“El cáncer de piel es algo que a menudo podemos prevenir y, si lo detectamos a tiempo, suele ser muy tratable”, dice Naomi Lawrence, MD, cirujana dermatológica y jefa de la Sección de Dermatología Procesal de Cooper University Health Care. “Al conocer los factores de riesgo y tomar medidas proactivas simples, se pueden reducir en gran medida las posibilidades de contraer esta enfermedad”.

Conozca las causas del melanoma

Los factores de riesgo más comunes del melanoma incluyen:

  • Rayos ultravioleta (UV): el factor de riesgo más importante es la exposición a la radiación ultravioleta (UV) del sol y las camas solares. La radiación ultravioleta puede dañar el ADN de las células de la piel y provocar mutaciones que causan melanoma. La exposición intensa al sol que provoca quemaduras solares, especialmente en la infancia, aumenta significativamente el riesgo.
  • Genética: los antecedentes familiares de melanoma aumentan el riesgo. Ciertas mutaciones genéticas pueden heredarse, lo que hace que las personas sean más susceptibles al melanoma. Por ejemplo, las mutaciones en el gen CDKN2A están relacionadas con el melanoma familiar.
  • Tipo de piel: Las personas con piel clara, cabello claro y ojos claros corren un mayor riesgo porque tienen menos melanina, lo que brinda cierta protección contra los rayos UV. Pero las personas con piel más oscura también pueden desarrollar cáncer de piel.
  • Lunares: Tener muchos lunares o lunares atípicos aumenta el riesgo de melanoma. El seguimiento regular de los lunares para detectar cambios es fundamental.
  • Supresión del sistema inmunológico: las personas con sistemas inmunológicos debilitados, como aquellas que se han sometido a trasplantes de órganos o toman medicamentos inmunosupresores, corren un mayor riesgo.
  • Edad y sexo: el melanoma puede ocurrir a cualquier edad, pero es más común en adultos mayores. En personas menores de 50 años, se diagnostica con mayor frecuencia en mujeres. En mayores de 50 años es más común en hombres.

Controla tus lunares

Un lunar es un tipo común de crecimiento de la piel que generalmente está pigmentado. La mayoría de los lunares existentes nunca causarán ningún problema, pero algunos pueden desarrollar un melanoma. Un crecimiento nuevo y pigmentado también puede ser un signo de melanoma. Cualquier lunar que cambie de tamaño, forma o color puede ser el primer signo de un melanoma y debe provocar una visita a su dermatólogo.

El cáncer de piel generalmente se encuentra en la piel que ha estado más expuesta al sol, como la cara, el cuero cabelludo, los brazos, la espalda o las piernas. Sin embargo, el melanoma se puede encontrar en cualquier parte del cuerpo, por lo que los controles cutáneos son fundamentales para adelantarse al cáncer de piel.

“Los autocontroles deben realizarse una vez al mes”, recomienda el Dr. Lawrence. “Los exámenes de cuerpo completo son los mejores y deben incluir el cuero cabelludo, entre los dedos de los pies, las plantas de los pies y debajo de los senos”.

La tabla ABCDE para lunares puede ayudarle a determinar si un lunar o una mancha puede indicar melanoma u otro cáncer de piel:

  • Forma asimétrica: Forma irregular, no redonda ni ovalada.
  • Borde: Bordes con muescas, festoneados o dentados.
  • Color: Color desigual o múltiples colores dentro del mismo lunar.
  • Diámetro: Mayor que 1/4 de pulgada o el tamaño de un borrador de lápiz.
  • Evolución: Cambio de tamaño, forma, color o altura; también nuevos signos y síntomas, como picazón, sensibilidad o sangrado; o llagas que no cicatrizan.

“Los cambios en la piel no siempre son signos de cáncer, pero debe consultar a su dermatólogo certificado si una marca en la piel no le parece adecuada”, dice el Dr. Lawrence. “La única forma de diagnosticar el cáncer de piel es mediante una biopsia de piel, un breve procedimiento que se realiza en el consultorio”.

Cómo protegerse

“La radiación ultravioleta es el principal carcinógeno del cáncer de piel, por lo que lo más importante que puedes hacer es protegerte del sol y de los rayos ultravioleta. Y no sólo en verano, sino durante todo el año”, afirma el Dr. Lawrence.

El Dr. Lawrence ofrece los siguientes consejos para la prevención del cáncer de piel:

  • Utilice un protector solar de amplio espectro (UVA/UVB) con un SPF de 30 o superior y recuerde volver a aplicarlo con frecuencia durante el día.
  • Mantenga a los recién nacidos alejados del sol. Los protectores solares se pueden utilizar en bebés mayores de seis meses.
  • Evite el bronceado y nunca utilice camas de bronceado UV.
  • Busque la sombra, especialmente entre las 10 a. m. y las 4 p. m., cuando los rayos ultravioleta del sol son más fuertes.
  • Examina tu piel de pies a cabeza todos los meses.
  • Consulte a un dermatólogo anualmente para un examen de la piel profesional.

Para obtener más información sobre el cáncer de piel melanoma y no melanoma, haga clic aquí.

Haga clic aquí para obtener más información sobre los servicios de cirugía estética y dermatológica de Cooper, que incluyen el tratamiento del cáncer de piel.

Si tiene preguntas o inquietudes sobre su piel, programe una cita con un dermatólogo en Cooper University Health Care llamando al 800.8.COOPER (800.826.6737) o utilice nuestro formulario en línea.

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