What’s a Pulse Oximeter and When Do You Need One?

Close-up of adult woman's hand wearing pulse oximeter to measure blood oxygen saturation
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Your blood oxygen level is a measure of how much oxygen your red blood cells are carrying throughout your body. Your organs need oxygen to stay healthy and function properly. Low oxygen levels can cause a variety of problems. Some of these are mild, such as headaches and shortness of breath. In severe cases, however, low oxygen levels can affect heart and brain function.

An easy way to measure your oxygen level is with a pulse oximeter, a small device that fits on the tip of your finger. These devices are readily available in physician offices and have become a useful tool for home use since the onset of the COVID-19 pandemic.

Why It’s Important to Monitor Your Blood Oxygen Level

A pulse oximeter is essential for patients who have COVID-19 and are well enough to manage their illness at home, according to Phillip Koren, MD, Associate Chief Medical Officer at Cooper University Health Care and lead cardiologist with Cardiac Partners at Cooper and Inspira.

“We started seeing patients with mild cases of COVID who were still feeling and doing well. However, in some cases, these patients would have low oxygen saturation levels, which means their health was heading in the wrong direction, necessitating immediate medical attention. Monitoring oxygen levels at home during COVID illness and reporting them to the primary care physician allows a patient’s treatment plan to be adjusted to help avoid a sudden decline and the need for hospitalization,” explains Dr. Koren.

Using a Pulse Oximeter Correctly

A pulse oximeter uses light to measure oxygen saturation, which is the amount of oxygen in the blood. Pulse oximeters are typically clipped onto the pointer finger, although sometimes they are clipped onto a toe or an earlobe. Different sizes are available for children and adults. False nails, painted nails, and cold fingers can lead to an incorrect or false reading. A normal or healthy value is 95 to 100 percent. Values under 90 percent are considered low. If your reading is 90 percent or lower, you should seek medical evaluation or advice from your physician.

When managing COVID-19, knowledge is power. During this time, having a pulse oximeter at your fingertips (no pun intended) and keeping track of your oxygen saturation levels, in concert with your physician, can be a lifesaver.

Purchasing a Pulse Oximeter

Online services such as Amazon and Walmart have a range of pulse oximeters ranging from $15 to $50 that have varying display modes. There are pulse oximeters meant for sports activities only, so be sure to select one that is for medical use. Stores such as Walgreens and CVS also carry pulse oximeters, but check online first to see that they are in stock before making a special trip.

 

¿Qué es un oxímetro de pulso y cuándo lo necesita?

Su nivel de oxígeno en la sangre es una medida de la cantidad de oxígeno que transportan sus glóbulos rojos en todo su cuerpo. Sus órganos necesitan oxígeno para mantenerse saludables y funcionar correctamente. Los niveles bajos de oxígeno pueden causar una variedad de problemas. Algunos de estos son leves, como dolores de cabeza y dificultad para respirar. Sin embargo, en casos severos, los niveles bajos de oxígeno pueden afectar la función cardíaca y cerebral.

Una forma fácil de medir su nivel de oxígeno es con un oxímetro de pulso, un pequeño dispositivo que cabe en la punta de su dedo. Estos dispositivos están disponibles en los consultorios médicos y se han convertido en una herramienta útil para uso doméstico desde el inicio de la pandemia de COVID-19.

Por qué es importante controlar su nivel de oxígeno en la sangre

Un oxímetro de pulso es esencial para los pacientes que tienen COVID-19 y están lo suficientemente bien como para controlar su enfermedad en el hogar, según Phillip Koren, MD, Director Médico Asociado de Cooper University Health Care y Cardiólogo Principal de Cardiac Partners en Cooper e Inspira.

“Nosotros comenzamos a ver pacientes con casos leves de COVID que todavía se sentían y estaban bien. Sin embargo, en algunos casos, estos pacientes tendrían bajos niveles de saturación de oxígeno, lo que significa que su salud se dirigía en la dirección equivocada, lo que requiere atención médica inmediata. Monitorear los niveles de oxígeno en el hogar durante la enfermedad COVID e informarlos al médico de atención primaria permite ajustar el plan de tratamiento de un paciente para ayudar a evitar una disminución repentina y la necesidad de hospitalización”, explica el Dr. Koren.

Usar un oxímetro de pulso correctamente

Un oxímetro de pulso usa luz para medir la saturación de oxígeno, que es la cantidad de oxígeno en la sangre. Los oxímetros de pulso generalmente se enganchan en el dedo índice, aunque a veces se enganchan en un dedo del pie o en el lóbulo de la oreja. Diferentes tamaños están disponibles para niños y adultos. Las uñas postizas, las uñas pintadas y los dedos fríos pueden conducir a una lectura incorrecta o falsa. Un valor normal o saludable es del 95 al 100 por ciento. Los valores inferiores al 90 por ciento se consideran bajos. Si su lectura es 90 por ciento o menor, debe buscar evaluación médica o consejo de su médico.

Al gestionar con COVID-19, el conocimiento es poder. Durante este tiempo, tener un oxímetro de pulso al alcance de sus dedos (sin juego de palabras) y realizar un seguimiento de sus niveles de saturación de oxígeno, en concierto con su médico, puede ser un salvavidas.

Comprar un oxímetro de pulso

Los servicios en línea como Amazon y Walmart tienen una gama de oxímetros de pulso que van desde $ 15 a $ 50 que tienen diferentes modos de visualización. Hay oxímetros de pulso destinados únicamente a actividades deportivas, así que asegúrese de seleccionar uno que sea para uso médico. Tiendas como Walgreens y CVS también tienen oxímetros de pulso, pero primero verifique en línea para ver si están en stock antes de hacer un viaje especial.

 

4 Comments

    • Avatar Cooper University Health Care

      There are several suggestions for retailers in the article. You could also search online and do a comparison of the features that you want. Models vary in price according to their features.

  1. Avatar

    Thank you so much for sharing such pertinent information with the public. I am so grateful knowing about the Pulse Oximeter Device for I had no idea of it. I was desperately searching for info pertaining to combating COVID-19 especially just recently my sister who resides in SC and is a hospital worker announced she tested positive. I shared the Pulse Oximeter Device info with my family to purchase. Thank you!

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