Concussions and Children: Know the Signs

Concussions and Children: Know the Signs

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With fall sports on the horizon, many children are looking forward to getting back on the field.

Sports can benefit a child’s physical and mental well-being. They can strengthen bones, tone muscles, teach children the value of teamwork, build social skills, and even improve academic performance.

However, playing sports comes with an inherent risk of injury. Minor sports-related bumps, bruises,  sprains, and even breaks can be easy to see and treat, but concussions are often an invisible injury. It’s important for parents and caregivers to be aware of the signs and symptoms of head injuries in children and to know when to seek treatment.

A concussion is a type of traumatic brain injury (TBI) caused by a bump, blow, or jolt to the head or hit to the body that causes the brain to move back and forth rapidly within the skull.   This forceful movement of the brain can damage brain cells and trigger chemical changes in the brain.

Fortunately, most individuals with sports-related concussions make a full and complete recovery. However, any trauma to the head, face, or neck should be monitored carefully. Untreated symptoms may lead to complications with serious effects.

“It is important to understand that every concussion, no matter how mild, is an injury to your brain,” says Thomas Drake, MD, Director of the Pediatric Concussion Program at Cooper University Health Care. “In recent years, schools and sports organizations have made great strides in recognizing concussions in children, but all adults and caregivers should be familiar with concussion signs and symptoms and know when to seek treatment.”

Signs and Symptoms of a Concussion

The signs and symptoms of a concussion can be subtle and may not appear immediately. Symptoms can last for days, weeks, or longer, depending on the severity of the injury, and whether the person has had a concussion previously.

The two most common symptoms are headaches and confusion. Other immediate signs and symptoms of a concussion may include:

  • Dizziness
  • Memory problems
  • Ringing in the ears
  • Nausea or vomiting
  • Slurred speech

Some symptoms of concussions do not appear until hours or days later. These can include:

  • Mood and cognitive disturbances
  • Sensitivity to light and noise
  • Sleep disturbances

Examination and Treatment

To diagnose a concussion and determine its severity, a doctor will take a health history and conduct a complete physical and neurological examination, which includes tests that examine vision, pupil reaction, hearing, balance, coordination, and reflexes.

Brain imaging does not diagnose a concussion; however, the doctor may order a magnetic resonance imaging (MRI) or computerized tomography (CT) scan following a head injury to rule out other serious head/brain injuries such as skull fractures and hematomas.

Most of the time, concussions are treated with physical and mental rest. It’s important to check with your doctor before giving your child any medications if you suspect a concussion. Aspirin, for example, may contribute to bleeding, which can complicate a brain injury. Watch for any signs of neurological deterioration or additional symptoms that may develop in the days that follow the injury.

Concussion Baseline Testing

Computerized neuropsychological assessment, such as ImPACT®, is a tool for individuals who participate in sports, especially contact sports where concussions are more prevalent.

“A baseline ImPACT® test is a computerized neurocognitive test to take when you are healthy,” says David Gealt, DO, Director of the Sports Concussion Program and Assistant Director of Sports Medicine at Cooper University Health Care. “Testing is also useful for athletes with learning disabilities (ADD/ADHD and dyslexia) so that if they experience a concussion, we can tell if their disturbances and concentration are back to their baseline or if the symptoms are increased due to concussion.”

At Cooper, ImPACT® is available for individuals ages 12 and older. The 20-minute test is series of game-like activities that measure reaction time, memory, and processing speed to give your doctor an accurate picture of your healthy brain function.

“Baseline results are stored in a secure database so if an individual ever suffers a concussion, they would follow up with a physician who can administer a post-injury test and compare the baseline and post-injury results as part of a comprehensive concussion evaluation” Dr. Gealt says. “Having a baseline helps establish a more accurate evaluation and aids in making informed return-to-play decisions.”

Appointments for baseline concussion testing can be made with any of Cooper’s sports medicine physicians.

*Please note, Cooper’s sports medicine physicians only see sport-related concussions. Patients with concussions that occur outside of sports would see our colleagues in Physical Medicine and Rehabiliation or Neurology. 

Managing a Concussion

Every concussion is unique. If your child is diagnosed with a concussion, our experts create a customized treatment plan based on your child’s needs. Treatment usually includes a multiple-step plan starting with rest, then moving to light and moderate activity, before returning to regular activity.

“Everyone heals at their own pace, and monitoring your child’s symptoms is crucial,” Dr. Drake explains. “We understand that children are eager to get back to their regular activities, especially sports, but it’s important they take the necessary time to fully recover. It’s better to miss one game than the entire season.’”

Cooper’s Expert Concussion Team

Cooper University Health Care‘s comprehensive Pediatric Concussion and Traumatic Brain Injury Program offers a multidisciplinary approach to the evaluation, diagnosis, and management of concussions, brain injuries, and trauma.

Our roster of experienced adult and pediatric medical and surgical specialists includes emergency medicine and trauma physicians, neurologists, neurosurgeons, orthopaedic surgeons, sports medicine physicians, and neuropsychologists.

“Having experts in a variety of specialties working together as a team provides our brain injury patients with a comprehensive, coordinated, and complete approach to care,” Dr. Drake says. “Our team delivers highly coordinated care so that your child can get back to the classroom and the physical activities they enjoy as safely as possible.”

Click here to learn more about Cooper’s Pediatric Concussion and Traumatic Brain Injury Program and to access resources for parents, coaches, and school professionals.

If you or your child has suffered a head injury, visit a Cooper Urgent Care Center or our Emergency Department for evaluation and treatment.


Las conmociones cerebrales y los niños: conozca las señales

Con los deportes de otoño en el horizonte, muchos niños esperan volver al campo.

Los deportes pueden beneficiar el bienestar físico y mental de un niño. Pueden fortalecer los huesos, tonificar los músculos, enseñar a los niños el valor del trabajo en equipo, desarrollar habilidades sociales e incluso mejorar el rendimiento académico.

Sin embargo, practicar deportes conlleva un riesgo inherente de lesiones. Los golpes, hematomas, esguinces e incluso roturas menores relacionados con los deportes pueden ser fáciles de ver y tratar, pero las conmociones cerebrales suelen ser una lesión invisible. Es importante que los padres y cuidadores estén conscientes de los signos y síntomas de las lesiones en la cabeza en los niños y sepan cuándo buscar tratamiento.

Una conmoción cerebral es un tipo de lesión cerebral traumática (TBI, por sus siglas en inglés) causada por un golpe, golpe o sacudida en la cabeza o en el cuerpo que hace que el cerebro se mueva rápidamente hacia adelante y hacia atrás dentro del cráneo. Este movimiento contundente del cerebro puede dañar las células cerebrales y desencadenar cambios químicos en el cerebro.

Afortunadamente, la mayoría de las personas que sufren conmociones cerebrales relacionadas con los deportes se recuperan por completo. Sin embargo, cualquier traumatismo en la cabeza, la cara o el cuello debe controlarse cuidadosamente. Los síntomas no tratados pueden provocar complicaciones con efectos graves.

“Es importante comprender que toda conmoción cerebral, por leve que sea, es una lesión cerebral”, dice el Thomas Drake, MD, director del Programa de Conmoción Cerebral Pediátrica de Cooper University Health Care. “En los últimos años, las escuelas y organizaciones deportivas han logrado grandes avances en el reconocimiento de las conmociones cerebrales en los niños, pero todos los adultos y cuidadores deben estar familiarizados con los signos y síntomas de las conmociones cerebrales y saber cuándo buscar tratamiento”.

Signos y síntomas de una conmoción cerebral

Los signos y síntomas de una conmoción cerebral pueden ser sutiles y es posible que no aparezcan de inmediato. Los síntomas pueden durar días, semanas o más, según la gravedad de la lesión y si la persona ha sufrido una conmoción cerebral anteriormente.

Los dos síntomas más comunes son dolores de cabeza y confusión. Otros signos y síntomas inmediatos de una conmoción cerebral pueden incluir:

  • Mareo
  • Problemas de memoria
  • Zumbido en los oídos
  • Náuseas o vómitos
  • habla arrastrada

Algunos síntomas de conmociones cerebrales no aparecen hasta horas o días después. Estos pueden incluir:

  • Alteraciones del estado de ánimo y cognitivas.
  • Sensibilidad a la luz y al ruido.
  • Trastornos del sueño

Examen y tratamiento

Para diagnosticar una conmoción cerebral y determinar su gravedad, un médico tomará un historial médico y realizará un examen físico y neurológico completo, que incluye pruebas que examinan la visión, la reacción de las pupilas, la audición, el equilibrio, la coordinación y los reflejos.

Las imágenes cerebrales no diagnostican una conmoción cerebral; sin embargo, el médico puede solicitar una resonancia magnética (MRI) o una tomografía computarizada (CT) después de una lesión en la cabeza para descartar otras lesiones graves en la cabeza/cerebro, como fracturas de cráneo y hematomas.

La mayoría de las veces, las conmociones cerebrales se tratan con descanso físico y mental. Es importante consultar con su médico antes de darle cualquier medicamento a su hijo si sospecha que tiene una conmoción cerebral. La aspirina, por ejemplo, puede contribuir al sangrado, lo que puede complicar una lesión cerebral. Esté atento a cualquier signo de deterioro neurológico o síntomas adicionales que puedan desarrollarse en los días posteriores a la lesión.

Pruebas de referencia de conmoción cerebral

La evaluación neuropsicológica computarizada, como ImPACT®, es una herramienta para personas que practican deportes, especialmente deportes de contacto donde las conmociones cerebrales son más frecuentes.

“Una prueba ImPACT® de referencia es una prueba neurocognitiva computarizada que se debe realizar cuando se está sano”, dice David Gealt, DO, director del programa de conmociones cerebrales deportivas y subdirector de medicina deportiva de Cooper University Health Care. “Las pruebas también son útiles para los atletas con problemas de aprendizaje (ADD/ADHD y dislexia), de modo que si experimentan una conmoción cerebral, podemos saber si sus alteraciones y concentración han vuelto a sus niveles iniciales o si los síntomas aumentan debido a la conmoción cerebral”.

En Cooper, ImPACT® está disponible para personas mayores de 12 años. La prueba de 20 minutos consiste en una serie de actividades similares a juegos que miden el tiempo de reacción, la memoria y la velocidad de procesamiento para brindarle a su médico una imagen precisa de su función cerebral saludable.

“Los resultados iniciales se almacenan en una base de datos segura, de modo que si un individuo alguna vez sufre una conmoción cerebral, hará un seguimiento con un médico que pueda administrar una prueba posterior a la lesión y comparar los resultados iniciales y posteriores a la lesión como parte de una evaluación integral de la conmoción cerebral”. Dice el Dr. Gealt. “Tener una línea de base ayuda a establecer una evaluación más precisa y ayuda a tomar decisiones informadas sobre el regreso al juego”.

Se pueden programar citas para pruebas de conmoción cerebral iniciales con cualquiera de los médicos de medicina deportiva de Cooper.

*Tenga en cuenta que los médicos de medicina deportiva de Cooper solo atienden conmociones cerebrales relacionadas con el deporte. Los pacientes con conmociones cerebrales que ocurren fuera de los deportes verían a nuestros colegas de Medicina Física y Rehabilitación o Neurología.

Manejar una conmoción cerebral

Cada conmoción cerebral es única. Si a su hijo le diagnostican una conmoción cerebral, nuestros expertos crean un plan de tratamiento personalizado basado en las necesidades de su hijo. El tratamiento generalmente incluye un plan de múltiples pasos que comienza con descanso, luego pasa a una actividad ligera y moderada, antes de regresar a la actividad regular.

“Cada uno se cura a su propio ritmo y controlar los síntomas de su hijo es fundamental”, explica el Dr. Drake. “Entendemos que los niños están ansiosos por volver a sus actividades habituales, especialmente a los deportes, pero es importante que se tomen el tiempo necesario para recuperarse por completo. Es mejor perderse un partido que toda la temporada’”.

Equipo de expertos en conmoción cerebral de Cooper

El programa integral de conmociones cerebrales y lesiones cerebrales traumáticas pediátricas de Cooper University Health Care ofrece un enfoque multidisciplinario para la evaluación, el diagnóstico y el tratamiento de conmociones cerebrales, lesiones cerebrales y traumatismos.

Nuestra lista de especialistas médicos y quirúrgicos pediátricos y adultos con experiencia incluye médicos de emergencia y traumatología, neurólogos, neurocirujanos, cirujanos ortopédicos, médicos de medicina deportiva y neuropsicólogos.

“Contar con expertos en una variedad de especialidades trabajando juntos como un equipo brinda a nuestros pacientes con lesiones cerebrales un enfoque de atención integral, coordinado y completo”, dice el Dr. Drake. “Nuestro equipo brinda atención altamente coordinada para que su hijo pueda regresar al aula y a las actividades físicas que disfruta de la manera más segura posible”.

Haga clic aquí para obtener más información sobre el Programa de conmoción cerebral pediátrica y lesión cerebral traumática de Cooper y para acceder a recursos para padres, entrenadores y profesionales escolares.

Si usted o su hijo han sufrido una lesión en la cabeza, visite un Centro de atención de urgencia de Cooper o nuestro Departamento de emergencias para una evaluación y tratamiento.

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