Women Have a Harder Time Getting a Good Night’s Sleep

Women Have a Harder Time Getting a Good Night’s Sleep

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How often do you have a full night—at least seven hours—of uninterrupted sleep? If your response is “every night,” consider yourself lucky.

A 2018 study of older adults reported that 63.3% of women experienced symptoms of insomnia compared with 36.7% of men.

“Chronic insomnia can interfere with your ability to complete daily tasks, work, and concentrate,” says Stephanie Flaherty, DO, a family medicine physician with Cooper Care Alliance. “It can alter your mood, leading to irritability and depression. Insomnia can also cause health problems, including heart disease, depression, and stroke.”

What Is Insomnia?

Insomnia is the inability to get to sleep or stay asleep, wake up too early, or to feel tired after three or more nights a week for at least three months.

Primary insomnia is a disorder that is not caused by a medical condition, medication, or other underlying issues. Secondary insomnia happens as a result of other conditions or as a side effect of medication.

“Sleep disturbance is most common in people who have stress or mental health issues or who work nights or have an irregular sleep schedule,” Dr. Flaherty says. “Medical conditions such as sleep apnea, asthma, and fibromyalgia can also interrupt sleep.”

Some conditions that are known to cause insomnia include:

  • Conditions that affect breathing, such as asthma and sleep apnea
  • Problems with hormones, including thyroid issues
  • Heartburn and other gastrointestinal disorders
  • Pregnancy
  • Menopause
  • Mental health conditions, especially depression, anxiety, and posttraumatic stress disorder
  • Traumatic brain injury
  • Neurological disorders, such as Parkinson’s or Alzheimer’s disease
  • Arthritis, fibromyalgia, and other conditions that cause chronic pain
  • Cancer

Why Is Sleep Important?

Sleep allows our bodies and brains to repair themselves.

“Although our bodies may be at rest, our brains tend to be quite busy while we sleep, clearing away toxins that build up during the day and processing information so that we can learn and form memories,” Dr. Flaherty explains.

A good night’s sleep is essential to just about every process in your body. It aids your physical and mental functions once you wake and aids in your ability to fight disease and develop immunity. It also boosts your metabolism and lowers your risk of chronic disease.

Why Is Insomnia More Common in Women?

“The hormonal changes that women experience during the month and throughout their lives are believed to be responsible for their increased risk of insomnia,” Dr. Flaherty says.

Menstrual cycles: Sleep disturbance can begin at the onset of menstruation. Fluctuating hormone levels can alter sleep stages, especially for those with severe PMS, known as premenstrual dysphoric disorder. Girls and women are especially prone to insomnia in the days leading up to their period, when levels of estrogen and progesterone fall.

Pregnancy: A woman experiences substantial hormonal changes during and after pregnancy. Major hormonal shifts begin during the first trimester and can cause fatigue, morning sickness, weight gain, and other changes. These continuing changes become especially troublesome in the third trimester, when difficulty finding a comfortable position, leg cramps, and the need to urinate frequently can interrupt sleep several times each night.

Postpartum: Once the baby is born, things don’t get easier for a while. Estrogen and progesterone levels fall dramatically within 24 hours of giving birth. Physical and emotional changes can create daytime sleepiness and sleeping problems, and the demands of round-the-clock infant care can limit sleep to just a few hours at a time.

Perimenopause and menopause: As the body’s hormonal production begins to ebb, women can experience hot flashes and night sweats that disturb sleep. Hormonal changes can also alter a woman’s circadian rhythms—the body’s natural 24-hour cycle of physical, mental, and behavior changes—and the body’s ability to regulate temperature during a regular sleep-wake cycle. During this time, a woman is more likely to experience mood disorders and physical problems that contribute to insomnia.

Bladder issues: Women are twice as likely as men to experience urinary incontinence and other symptoms of overactive bladder. Studies estimate that 76% of women 40 and older report the frequent need to urinate at night.

Getting a Good Night’s Sleep

It’s not unusual to experience an occasional sleepless night. If a bout of insomnia results from a short-term issue, such as a schedule change, it will probably resolve itself. However, chronic insomnia can be dangerous and will usually require the help of a health care provider.

“Over time, chronic insomnia can lead to accidents and health problems, such as obesity, diabetes, and high blood pressure,” Dr. Flaherty says. “In addition, the exhaustion it causes can increase the risk of falls, especially for older women.”

Try these tips if you have trouble sleeping once in a while or if you experience chronic insomnia.

  • Avoid eating a heavy meal or drinking a lot of liquids two to three hours before bedtime.
  • Limit your intake of caffeine, especially a few hours before bed. Some people choose to cut off caffeine after noon.
  • Tobacco use can also keep you awake. If you smoke, try to quit for the day several hours before it’s time to turn out the lights. It’s even better if you can quit for good!
  • Alcohol might make you fall asleep faster, but having a drink near bedtime or a few drinks during the evening can make you wake up during the night, and you may be unable to fall back to sleep.
  • If your bedmate snores or has sleep apnea, try wearing earplugs to soften the noise.
  • Keep your bedroom quiet, dark, and cool to create a comfortable sleep environment.
  • Use a sleep mask or light-blocking curtains to ensure that light does not interfere with your sleep.
  • If you don’t fall asleep within 15 minutes, get out of bed and do something relaxing until you feel sleepy.

If you have chronic insomnia or if these at-home remedies don’t work, consult your health care provider, who can perform tests to find the source of your sleeplessness. If sleep disruption is a side effect of another issue, your provider may recommend treating that condition as part of the overall plan to help you get a good night’s sleep.

Depending on its source, treatment for insomnia can include:

Cognitive behavioral therapy (CBT): This treatment helps you change thoughts and actions that may interfere with sleep. CBT is also used to treat depression and anxiety. You may need to see a therapist weekly for several months to see a change in your sleep patterns.

Prescription medication: Sedatives and certain antidepressants can be prescribed for insomnia. Some sleep medications can have serious side effects, including daytime sleepiness and increased risk of falls in older adults. They can also affect women differently than men, so you should take them only under your doctor’s supervision.

Over-the-counter medications: It can be tempting to try these medications on your own, but be sure to speak to your health care provider first. Many of these products include antihistamines, and you want to be sure that they will not interact with other medications. It’s important to remember that supplements such as melatonin are not regulated by the U.S. Food and Drug Administration and should only be used for a short time.

“Getting regular, uninterrupted sleep is essential to almost every aspect of your health,” Dr. Flaherty says. “If you are having trouble getting to sleep or staying asleep three or more nights a week for at least three months, talk to your health care provider about steps you can take to get the rest you need.”

Stephanie Flaherty, DO, is a family physician who cares for patients of all ages in the Cooper Care Alliance office at 1210 Brace Road in Cherry Hill. She is accepting new patients. Call 856.536.1515 or click here to schedule an appointment today.


Las mujeres tienen más dificultades para dormir bien por la noche

¿Con qué frecuencia tiene una noche completa, al menos siete horas, de sueño ininterrumpido? Si tu respuesta es “todas las noches”, considérate afortunado.

Un estudio de 2018 de adultos mayores informó que el 63,3 % de las mujeres experimentaron síntomas de insomnio en comparación con el 36,7 % de los hombres.

“El insomnio crónico puede interferir con su capacidad para completar las tareas diarias, trabajar y concentrarse”, dice Stephanie Flaherty, DO, médica de medicina familiar de Cooper Care Alliance. “Puede alterar tu estado de ánimo, provocando irritabilidad y depresión. El insomnio también puede causar problemas de salud, como enfermedades cardíacas, depresión y accidentes cerebrovasculares”.

¿Qué es el insomnio?

El insomnio es la incapacidad de conciliar el sueño o permanecer dormido, despertar demasiado temprano o sentirse cansado después de tres o más noches a la semana durante al menos tres meses.

El insomnio primario es un trastorno que no es causado por una condición médica, medicación u otros problemas subyacentes. El insomnio secundario ocurre como resultado de otras condiciones o como efecto secundario de la medicación.

“La alteración del sueño es más común en personas que tienen estrés o problemas de salud mental o que trabajan de noche o tienen un horario de sueño irregular”, dice el Dr. Flaherty. “Las condiciones médicas como la apnea del sueño, el asma y la fibromialgia también pueden interrumpir el sueño”.

Algunas condiciones que se sabe que causan insomnio incluyen:

  • Afecciones que afectan la respiración, como el asma y la apnea del sueño.
  • Problemas con las hormonas, incluidos problemas de tiroides.
  • Acidez estomacal y otros trastornos gastrointestinales
  • El embarazo
  • Menopausia
  • Afecciones de salud mental, especialmente depresión, ansiedad y trastorno de estrés postraumático
  • Lesión cerebral traumática
  • Trastornos neurológicos, como el Parkinson o la enfermedad de Alzheimer
  • Artritis, fibromialgia y otras afecciones que causan dolor crónico
  • Cáncer

¿Por qué es importante dormir?

El sueño permite que nuestros cuerpos y cerebros se reparen a sí mismos.

“Aunque nuestros cuerpos pueden estar en reposo, nuestros cerebros tienden a estar bastante ocupados mientras dormimos, eliminando las toxinas que se acumulan durante el día y procesando la información para que podamos aprender y formar recuerdos”, explica el Dr. Flaherty.

Una buena noche de sueño es esencial para casi todos los procesos de su cuerpo. Ayuda a sus funciones físicas y mentales una vez que se despierta y ayuda en su capacidad para combatir enfermedades y desarrollar inmunidad. También aumenta su metabolismo y reduce el riesgo de enfermedades crónicas.

¿Por qué el insomnio es más común en las mujeres?

“Se cree que los cambios hormonales que experimentan las mujeres durante el mes ya lo largo de su vida son los responsables de su mayor riesgo de insomnio”, dice la Dra. Flaherty.

Ciclos menstruales: La alteración del sueño puede comenzar al inicio de la menstruación. Los niveles fluctuantes de hormonas pueden alterar las etapas del sueño, especialmente para aquellas con síndrome premenstrual grave, conocido como trastorno disfórico premenstrual. Las niñas y las mujeres son especialmente propensas al insomnio en los días previos a su período, cuando caen los niveles de estrógeno y progesterona.

Embarazo: Una mujer experimenta cambios hormonales sustanciales durante y después del embarazo. Los principales cambios hormonales comienzan durante el primer trimestre y pueden causar fatiga, náuseas matutinas, aumento de peso y otros cambios. Estos cambios continuos se vuelven especialmente problemáticos en el tercer trimestre, cuando la dificultad para encontrar una posición cómoda, los calambres en las piernas y la necesidad de orinar con frecuencia pueden interrumpir el sueño varias veces cada noche.

Posparto: una vez que nace el bebé, las cosas no se vuelven más fáciles por un tiempo. Los niveles de estrógeno y progesterona caen drásticamente dentro de las 24 horas posteriores al parto. Los cambios físicos y emocionales pueden crear somnolencia diurna y problemas para dormir, y las demandas del cuidado infantil las 24 horas pueden limitar el sueño a solo unas pocas horas a la vez.

Perimenopausia y menopausia: A medida que la producción hormonal del cuerpo comienza a disminuir, las mujeres pueden experimentar sofocos y sudores nocturnos que perturban el sueño. Los cambios hormonales también pueden alterar los ritmos circadianos de una mujer, el ciclo natural de cambios físicos, mentales y de comportamiento de 24 horas del cuerpo, y la capacidad del cuerpo para regular la temperatura durante un ciclo regular de sueño y vigilia. Durante este tiempo, es más probable que una mujer experimente trastornos del estado de ánimo y problemas físicos que contribuyen al insomnio.

Problemas de vejiga: las mujeres tienen el doble de probabilidades que los hombres de experimentar incontinencia urinaria y otros síntomas de vejiga hiperactiva. Los estudios estiman que el 76% de las mujeres mayores de 40 años reportan la necesidad frecuente de orinar por la noche.

Conseguir una buena noche de sueño

No es inusual experimentar una noche de insomnio ocasional. Si un ataque de insomnio es el resultado de un problema a corto plazo, como un cambio de horario, probablemente se resolverá solo. Sin embargo, el insomnio crónico puede ser peligroso y, por lo general, requerirá la ayuda de un proveedor de atención médica.

“Con el tiempo, el insomnio crónico puede provocar accidentes y problemas de salud, como obesidad, diabetes y presión arterial alta”, dice el Dr. Flaherty. “Además, el agotamiento que provoca puede aumentar el riesgo de caídas, especialmente para las mujeres mayores”.

Pruebe estos consejos si tiene problemas para dormir de vez en cuando o si experimenta insomnio crónico.

  • Evite comer una comida pesada o beber muchos líquidos dos o tres horas antes de acostarse.
  • Limite su consumo de cafeína, especialmente unas horas antes de acostarse. Algunas personas optan por dejar la cafeína después del mediodía.
  • El consumo de tabaco también puede mantenerlo despierto. Si fuma, intente dejar de fumar por el día varias horas antes de que sea hora de apagar las luces. ¡Es aún mejor si puede dejar de fumar para siempre!
  • El alcohol puede hacer que se duerma más rápido, pero tomar una copa cerca de la hora de acostarse o unos tragos durante la noche puede hacer que se despierte durante la noche y es posible que no pueda volver a dormirse.
  • Si su compañero de cama ronca o tiene apnea del sueño, trate de usar tapones para los oídos para suavizar el ruido.
  • Mantenga su dormitorio tranquilo, oscuro y fresco para crear un ambiente cómodo para dormir.
  • Use una máscara para dormir o cortinas que bloqueen la luz para asegurarse de que la luz no interfiera con su sueño.
  • Si no se duerme en 15 minutos, levántese de la cama y haga algo relajante hasta que sienta sueño.

Si tiene insomnio crónico o si estos remedios caseros no funcionan, consulte a su proveedor de atención médica, quien puede realizar pruebas para encontrar el origen de su insomnio. Si la interrupción del sueño es un efecto secundario de otro problema, su proveedor puede recomendar tratar esa afección como parte del plan general para ayudarlo a dormir bien por la noche.

Dependiendo de su fuente, el tratamiento para el insomnio puede incluir:

Terapia cognitiva conductual (TCC): este tratamiento lo ayuda a cambiar pensamientos y acciones que pueden interferir con el sueño. La TCC también se usa para tratar la depresión y la ansiedad. Es posible que deba ver a un terapeuta semanalmente durante varios meses para ver un cambio en sus patrones de sueño.

Medicamentos recetados: Se pueden recetar sedantes y ciertos antidepresivos para el insomnio. Algunos medicamentos para dormir pueden tener efectos secundarios graves, como somnolencia diurna y mayor riesgo de caídas en adultos mayores. También pueden afectar a las mujeres de manera diferente a los hombres, por lo que debe tomarlos solo bajo la supervisión de su médico.

Medicamentos de venta libre: puede ser tentador probar estos medicamentos por su cuenta, pero asegúrese de hablar primero con su proveedor de atención médica. Muchos de estos productos incluyen antihistamínicos y debe asegurarse de que no interactúen con otros medicamentos. Es importante recordar que los suplementos como la melatonina no están regulados por la Administración de Drogas y Alimentos de los EE. UU. y solo deben usarse por un período breve.

“Dormir de manera regular e ininterrumpida es esencial para casi todos los aspectos de su salud”, dice el Dr. Flaherty. “Si tiene problemas para conciliar el sueño o permanecer dormido tres o más noches a la semana durante al menos tres meses, hable con su proveedor de atención médica sobre los pasos que puede seguir para obtener el descanso que necesita”.

Stephanie Flaherty, DO, es una médica de familia que atiende a pacientes de todas las edades en la oficina de Cooper Care Alliance en 1210 Brace Road en Cherry Hill. Ella está aceptando nuevos pacientes. Llame al 856.536.1515 o haga clic aquí para programar una cita hoy.

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