What Is Your Headache Telling You?

Understanding Headaches: You Don’t Have to Suffer

If you spend one or more days a month dealing with dull, throbbing, or sharp pain in your head, you are not alone. For many people, headaches are no more than an occasional, short-term inconvenience. For others, serious headache disorders can significantly affect their quality of life. While most headaches are not worrisome, some may be an early warning sign of other trouble.

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“If you experience frequent headaches, it’s important to know what kind they are to determine the most effective treatment,” says Loretta Mueller, DO, FACOFP, a Cooper and Inspira Neuroscience neurologist who specializes in headaches. “It’s also important to know if a headache is caused by a serious underlying problem that demands immediate attention.”

There are more than 200 types of headaches that fall into two categories – primary headaches and secondary headaches.

Primary headaches, not caused by another medical condition, include:

  • Tension-type headache: Mild to moderate, non-throbbing, pressure-like pain without nausea, vomiting, or sensitivity to light and sound. Often triggered by stress.
  • Ice pick headache: Intense, stabbing pain lasting seconds, occurring a few times daily without warning, typically moving around the head.
  • Migraine headache: Intense throbbing pain, usually on one side of the head, lasting hours to days. Accompanied by nausea, vomiting, and light/sound sensitivity. A third of sufferers experience visual disturbances (auras) before a migraine. More common in women, often hereditary, and sometimes linked to chronic pain, anxiety, and depression. For more information specific to migraine, download our migraine ebook.
  • Hemicrania continua headache: Rare, one-sided headache with eye tearing, nasal congestion, or runny nose. Twice as common in women.
  • Cluster headache: Severe, one-sided pain, often waking patients from sleep, with eye tearing, nasal congestion, and droopy eyelid. Occurs in “clusters” several times daily for weeks, then remits for months. More common in men.

Secondary headaches are symptoms of another condition; treating the underlying cause can alleviate them. Common types include:

  • Allergy or sinus headache: Not an official headache disorder, but a collection of symptoms that usually involves sinus pressure or pain, or migraine. People with chronic seasonal allergies or sinusitis may truly have sinus-related pain that presents as a headache.
  • Hormone headache: Experienced by women due to hormonal changes from menstruation, birth control, or pregnancy. Menstrual migraines can occur around the menstrual cycle or ovulation.
  • Caffeine headache: Too much or too little caffeine (for regular consumers) can trigger headaches due to brain chemistry changes.
  • Exertion headache: These arise quickly after intense physical activity and typically resolve within minutes to hours.
  • Medication overuse headache: Formerly known as rebound headaches, these can be dull, like tension headaches, or intense like migraines. Frequent use of over-the-counter pain relievers or certain prescription medications, such as triptans or butalbital combinations, can cause them.

When It Could Be More Than “Just” a Headache

“Some headaches may seem harmless but may warn of a medical emergency,” Dr. Mueller says. “It is important to look at how the headache initially started, how it evolved over time, what may be triggering the headache, what alleviates the symptoms, and how it responds to treatment. It is important to recognize patterns that suggest further investigation to rule out something serious.”

Two types of headaches that may indicate serious health concerns are:

  • Thunderclap headache: Intense pain peaking within a minute, potentially signaling a serious condition needing immediate attention. Think of a thunderclap headache as the worst headache of your life. Symptoms can include vomiting, nausea, fainting, and neck pain. Causes may include stroke, aneurysm, blood vessel spasm, spinal fluid blockage, or tumor. Seek medical help immediately.
  • Hypertension headache: If you have high blood pressure, headaches can be a warning sign that your blood pressure has become dangerously high. It’s essential that you get medical help immediately. These headaches can be accompanied by impaired vision, numbness, nosebleeds, chest pain, or shortness of breath.

Seek immediate medical attention if you experience any of these symptoms with a headache:

  • Stiff neck.
  • Repeated vomiting.
  • Slurred speech.
  • Fever of 100.4°F or higher.
  • Paralysis in any part of your body.
  • Vision loss.

Treating and Preventing Headaches

Cooper and Inspira Neuroscience neurologists and headache specialists use the latest treatments for headaches and migraines, supported by a team of neurosurgeons and pain management experts. Alongside traditional medications like triptans, anti-epileptics, beta-blockers, antidepressants, and Botox, they now offer newer options for migraines such as gepants (oral and nasal), CGRP-targeting monoclonal antibodies (self-injectable and intravenous), and ditans. Additionally, advanced medical devices are available to prevent or stop headaches. Patient education, non-medicinal approaches, and personalized care are integral to their treatment strategy.

Many headaches can be managed with preventive methods. The key to successful control is knowing what triggers your pain. “I encourage my patients to keep a headache log to try to discover patterns that may be triggering the headaches,” Dr. Mueller says. “However, not every headache can be attributed to an identifiable trigger.”

Other ways to help lessen the chance of headaches include:

  • Getting enough sleep and following a regular sleep schedule.
  • Eating adequate, well-balanced meals.
  • Staying hydrated.
  • Getting regular exercise.
  • Managing stress.
  • Weaning off caffeine.

“Although we might not be able to prevent all headaches, with lifestyle changes, we can sometimes reduce their occurrence and, when needed, we have methods to help reduce the intensity, frequency, and debilitating effects of headaches,” Dr. Mueller says.

Click here to learn more about the Cooper and Inspira Neuroscience Headache Program. To schedule an appointment, call 855.30.NEURO (855.306.3876) or use our online form.


¿Qué te dice tu dolor de cabeza?

Si pasa uno o más días al mes sufriendo un dolor sordo, punzante o agudo en la cabeza, no está solo. Para muchas personas, los dolores de cabeza no son más que un inconveniente ocasional y de corta duración. Para otros, los dolores de cabeza graves pueden afectar significativamente su calidad de vida. Si bien la mayoría de los dolores de cabeza no son preocupantes, algunos pueden ser una señal de advertencia temprana de otros problemas.

“Si experimenta dolores de cabeza frecuentes, es importante saber de qué tipo son para determinar el tratamiento más eficaz”, dice Loretta Mueller, DO, FACOFP, neuróloga de Cooper and Inspira Neuroscience que se especializa en dolores de cabeza. “También es importante saber si un dolor de cabeza es causado por un problema subyacente grave que exige atención inmediata”.

Hay más de 200 tipos de dolores de cabeza que se dividen en dos categorías: dolores de cabeza primarios y dolores de cabeza secundarios.

Los dolores de cabeza primarios, no causados ​​por otra afección médica, incluyen:

  • Cefalea tensional: dolor leve a moderado, no punzante, similar a una presión, sin náuseas, vómitos ni sensibilidad a la luz y al sonido. A menudo provocada por el estrés.
  • Dolor de cabeza por picahielos: dolor intenso y punzante que dura unos segundos, que ocurre varias veces al día sin previo aviso y que generalmente se mueve alrededor de la cabeza.
  • Migraña: dolor punzante intenso, generalmente en un lado de la cabeza, que dura de horas a días. Acompañado de náuseas, vómitos y sensibilidad a la luz/sonido. Un tercio de los pacientes experimentan alteraciones visuales (auras) antes de una migraña. Más común en mujeres, a menudo hereditario y, a veces, relacionado con dolor crónico, ansiedad y depresión. Para obtener más información específica sobre la migraña, descargue nuestro libro electrónico sobre migraña.
  • Dolor de cabeza por hemicránea continua: dolor de cabeza poco común y unilateral con lagrimeo, congestión nasal o secreción nasal. Dos veces más común en las mujeres.
  • Cefalea en racimos: dolor intenso y unilateral, que a menudo despierta a los pacientes del sueño, con lagrimeo, congestión nasal y párpado caído. Ocurre en “racimos” varias veces al día durante semanas y luego remite durante meses. Más común en hombres.

Los dolores de cabeza secundarios son síntomas de otra afección; tratar la causa subyacente puede aliviarlos. Los tipos comunes incluyen:

  • Alergia o dolor de cabeza sinusal: no es un trastorno de dolor de cabeza oficial, sino un conjunto de síntomas que generalmente implican presión o dolor sinusal, o migraña. Las personas con alergias estacionales crónicas o sinusitis realmente pueden tener dolor relacionado con los senos nasales que se presenta como un dolor de cabeza.
  • Dolor de cabeza hormonal: lo experimentan las mujeres debido a cambios hormonales debido a la menstruación, los anticonceptivos o el embarazo. Las migrañas menstruales pueden ocurrir alrededor del ciclo menstrual o de la ovulación.
  • Dolor de cabeza por cafeína: Demasiada o muy poca cafeína (para los consumidores habituales) puede provocar dolores de cabeza debido a cambios en la química cerebral.
  • Dolor de cabeza por esfuerzo: surgen rápidamente después de una actividad física intensa y generalmente se resuelven en minutos u horas.
  • Dolor de cabeza por uso excesivo de medicamentos: anteriormente conocido como dolor de cabeza de rebote, puede ser sordo, como los dolores de cabeza tensionales, o intenso, como las migrañas. El uso frecuente de analgésicos de venta libre o ciertos medicamentos recetados, como triptanos o combinaciones de butalbital, puede causarlos.

Cuando podría ser más que “sólo” un dolor de cabeza

“Algunos dolores de cabeza pueden parecer inofensivos, pero pueden alertar de una emergencia médica”, dice el Dr. Mueller. “Es importante observar cómo comenzó inicialmente el dolor de cabeza, cómo evolucionó con el tiempo, qué puede desencadenarlo, qué alivia los síntomas y cómo responde al tratamiento. Es importante reconocer patrones que sugieran una mayor investigación para descartar algo grave”.

Dos tipos de dolores de cabeza que pueden indicar problemas de salud graves son:

  • Dolor de cabeza en trueno: dolor intenso que alcanza su punto máximo en un minuto, lo que podría indicar una afección grave que necesita atención inmediata. Piense en un dolor de cabeza como un trueno como el peor dolor de cabeza de su vida. Los síntomas pueden incluir vómitos, náuseas, desmayos y dolor de cuello. Las causas pueden incluir accidente cerebrovascular, aneurisma, espasmo de los vasos sanguíneos, obstrucción del líquido cefalorraquídeo o tumor. Busque ayuda médica de inmediato.
  • Dolor de cabeza por hipertensión: si tiene presión arterial alta, los dolores de cabeza pueden ser una señal de advertencia de que su presión arterial se ha vuelto peligrosamente alta. Es fundamental que busque ayuda médica de inmediato. Estos dolores de cabeza pueden ir acompañados de problemas de visión, entumecimiento, hemorragias nasales, dolor en el pecho o dificultad para respirar.

Busque atención médica inmediata si experimenta alguno de estos síntomas junto con dolor de cabeza:

  • Rigidez de nuca.
  • Vómitos repetidos.
  • Habla arrastrada.
  • Fiebre de 100.4°F o más.
  • Parálisis en cualquier parte de su cuerpo.
  • Pérdida de la visión.

Tratar y prevenir los dolores de cabeza

Los neurólogos y especialistas en dolores de cabeza de Cooper e Inspira Neuroscience utilizan los últimos tratamientos para los dolores de cabeza y las migrañas, con el apoyo de un equipo de neurocirujanos y expertos en el manejo del dolor. Además de los medicamentos tradicionales como triptanos, antiepilépticos, betabloqueantes, antidepresivos y Botox, ahora ofrecen opciones más nuevas para las migrañas, como gepants (orales y nasales), anticuerpos monoclonales dirigidos al CGRP (autoinyectables e intravenosos) y ditans. . Además, se encuentran disponibles dispositivos médicos avanzados para prevenir o detener los dolores de cabeza. La educación del paciente, los enfoques no medicinales y la atención personalizada son parte integral de su estrategia de tratamiento.

Muchos dolores de cabeza se pueden controlar con métodos preventivos. La clave para un control exitoso es saber qué desencadena el dolor. “Animo a mis pacientes a que lleven un registro de los dolores de cabeza para tratar de descubrir patrones que puedan estar desencadenando los dolores de cabeza”, dice el Dr. Mueller. “Sin embargo, no todos los dolores de cabeza pueden atribuirse a un desencadenante identificable”.

Otras formas de ayudar a disminuir la posibilidad de sufrir dolores de cabeza incluyen:

  • Dormir lo suficiente y seguir un horario de sueño regular.
  • Consumir comidas adecuadas y bien equilibradas.
  • Mantenerse hidratado.
  • Hacer ejercicio con regularidad.
  • Manejando el estrés.
  • Dejar de consumir cafeína.

“Aunque es posible que no podamos prevenir todos los dolores de cabeza, con cambios en el estilo de vida, a veces podemos reducir su aparición y, cuando sea necesario, tenemos métodos para ayudar a reducir la intensidad, la frecuencia y los efectos debilitantes de los dolores de cabeza”, dice el Dr. Mueller.

Haga clic aquí para obtener más información sobre el programa de dolor de cabeza de neurociencia de Cooper e Inspira. Para programar una cita, llame al 855.30.NEURO (855.306.3876) o utilice nuestro formulario en línea.


    • Cooper University Health Care

      Hello, you can make an appointment with a headache specialist at Cooper by calling 800-82606787. Thank you.

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