What Is a Hernia and Am I at Risk?

What is a Hernia and Am I At Risk?

Hernias affect more than five million Americans each year.  Fewer than 20% of people affected with hernias, however, seek medical treatment for their condition.

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Although some hernias can be managed with lifestyle changes or medication, surgery is often the most effective treatment option. Cooper University Health Care offers various treatment options based on a patient’s age, health, and lifestyle. Options include minimally invasive laparoscopic surgery and traditional open repair techniques.

“Hernias should not be ignored,” says Robert Simons, MD, FACS, a general surgeon at Cooper University Health Care. “If left untreated, they usually get larger, become increasingly painful and, in some cases, can cause serious health risks.”

Types of Hernias

A hernia occurs when a portion of an organ or fatty tissue pushes through a weakened area in the surrounding tissue or muscle. For instance, a part of your intestine may break through a weak portion of your abdominal wall.

Many types of hernias can occur, but the following are the most common:

  • Inguinal hernias – the most common type – occur in the groin. They are often congenital, which means that people are born with them. They may not be noticeable early in life but can become more apparent over time as strenuous activity increases pressure on the weakened area.
  • Abdominal wall hernias sometimes develop as a result of forceful activity, such as frequently lifting very heavy objects. They also may occur at the site of a previous abdominal incision.
  • Femoral hernias develop when a loop of the intestine or fat slips between the abdomen and the thigh, causing a bulge in the groin just below the crease of the thigh. Women usually experience this type of hernia more frequently than men.
  • Umbilical hernias are caused by a defect in the abdominal wall at the navel, but they remain beneath the skin.

What Can Cause a Hernia?

Several factors can increase the likelihood that a hernia will develop that could  include the following:

  • A job that involves heavy lifting or standing for long periods
  • A chronic cough or allergies that cause chronic sneezing
  • Chronic constipation and straining to move your bowels or urinate
  • A history of abdominal or pelvic surgery
  • Pregnancy, especially repeat pregnancies
  • Chronic obesity (a body mass index, or BMI, greater than 30)

Some evidence suggests that diabetes may increase the risk of hernia. Diabetes can affect the strength and flexibility of the body’s tissues, including those in the abdominal wall. This can make it easier for a hernia to develop, particularly in the groin or umbilical region.

Smoking is another culprit.

“Nicotine weakens the abdominal wall,” says Maureen Moore, MD, a general and endocrine surgeon at Cooper. “This increases the risk of developing a hernia and the risk of recurrence once a hernia is repaired. Smokers are also more likely to develop complications after surgery.”

Nonsurgical Treatment

There is no nonsurgical way to repair a hernia, but some people wear supportive garments to ease discomfort and delay surgery. These approaches can also help those who are not eligible for surgery.

“There are binders and hernia belts that can be worn that apply gentle pressure on the hernia and keep it in place,” Dr. Simons says. “Some pharmacies sell them, but they are mostly available at medical supply stores.”

When Is It Time for Surgery?

Minor hernias can exist for years without medical treatment.

“If a patient is not experiencing discomfort and the hernia is not interfering with their ability to carry out normal activities, surgery can be delayed indefinitely,” Dr. Simons says. “Some people can live their entire lives without having their hernia repaired.”

However, there are instances when a hernia needs more attention, such as when you experience:

  • Pain
  • Restrictions to daily activity
  • Digestive discomfort
  • Changes in digestive activity

These conditions may indicate that a hernia has become “incarcerated” — or trapped in the hole in the abdominal wall.

“Incarcerated hernias are common,” Dr. Simons says. “That’s not necessarily a problem. But if a hernia becomes strangulated, it requires intervention.”

A strangulated hernia occurs when the blood supply to the tissue or organ is cut off. That blood supply must be re-established to prevent permanent damage to the organ or tissue.

“A strangulated hernia is very painful, and people who experience it will call their doctor or go to the emergency room,” Dr. Simons says. “The strangulated tissue can be relieved and the hernia can be reduced by using pressure to manipulate it while the patient is under mild sedation. However, if we can’t relieve the strangulation manually, surgery is necessary.”

Types of Surgery

Surgical hernia repair involves going into the abdominal cavity, pushing the herniated tissue back through the abdominal wall, and closing the hole. Sometimes the gap is small enough that sutures can be used to close it. A biologic or synthetic mesh is usually used to seal and strengthen the area.

“We can usually repair a hernia defect of a centimeter or less with sutures and techniques that reduce pressure in the area,” Dr. Simons says. “With anything larger, we have better success using a mesh material to strengthen the region.”

Minimally Invasive Surgery

Minimally invasive surgery is any procedure that is performed through small incisions in the body with instruments that are specially designed to work in tight areas. The abdominal cavity is filled with a gas (typically CO2) to create space for the surgeon to maneuver their tools.

Minimally invasive surgery offers less trauma to the body, minimal scarring, and faster recovery time. Techniques include:

  • Laparoscopy – a minimally invasive technique in which a surgeon uses tubes and tiny cameras in addition to surgical instruments.
  • Robotic surgery, which places the surgeon at the console of a complex mechanical instrument, where highly sensitive controls are used to operate surgical instruments while the surgeon looks through a high-definition monitor that provides a 3D view of the surgical site.

“Minimally invasive surgery is quite effective with abdominal wall hernia,” says Dr. Moore, who specializes in minimally invasive techniques. “I also tend to find a good deal of occult hernias (hidden hernias that cannot be found with a physical examination) because I can look at the entire abdominal wall from the inside.”

With minimally invasive surgery, patients usually go home the same day and can manage their pain with high-dose ibuprofen or acetominophen.

Open Surgery

With an open procedure, a surgeon makes a larger incision in the abdominal wall to repair the hernia. Any hernia can be fixed through open surgery, but this technique tends to be used less frequently because of the availability of minimally invasive laparoscopic and robotic techniques. There are, however, certain conditions in which open surgery is recommended.

“If a patient has had multiple abdominal surgeries and is likely to have adhesions, I may recommend them for an open procedure,” Dr. Moore explains. “Internal scarring can make it difficult to place laparoscopic or robotic ports and manipulate instruments through the adhesions.”

Certain chronic conditions also make open surgery a safer option for patients.

“If a patient has advanced COPD, heart failure, or impending heart failure, they probably won’t be able to tolerate having their body cavity filled with gas,” says Dr. Simons, who specializes in complex open abdominal surgery. “An open procedure would be a better approach.”

Life After Hernia Surgery

Hernia surgery is typically an outpatient procedure. Recovery can last several days to a few weeks depending upon the extent of the repair. Larger or more complex repairs may require a hospital stay.

“After surgery, we want patients to avoid strenuous activity, heavy lifting, and coughing or sneezing, if possible,” Dr. Simons says, “but movement and activity are essential for recovery.”

He recommends walking as “wonderful for most surgical recoveries. It helps to keep you from becoming stiff and maintains circulation and digestion.”

“No matter the type of procedure, our team’s goal is to return you to pain-free health as quickly as possible,” Dr. Moore says.

For an appointment with a hernia surgeon or to discuss your symptoms with a physician, call 800.8.COOPER (800.826.6737) or use our online form to make an appointment.


¿Qué es una hernia y estoy en riesgo?

Las hernias afectan a más de cinco millones de estadounidenses cada año; sin embargo, menos del 20% busca tratamiento médico para su condición.

Aunque algunas hernias se pueden controlar con cambios en el estilo de vida o medicamentos, la cirugía suele ser la opción de tratamiento más eficaz. Cooper University Health Care ofrece varias opciones de tratamiento según la edad, la salud y el estilo de vida del paciente. Las opciones incluyen cirugía laparoscópica mínimamente invasiva y técnicas tradicionales de reparación abierta.

“Las hernias no deben ignorarse”, dice Robert Simons, MD, FACS, cirujano general de Cooper University Health Care. “Si no se tratan, por lo general aumentan de tamaño, se vuelven cada vez más dolorosos y, en algunos casos, pueden causar graves riesgos para la salud”.

Tipos de Hernias

Una hernia ocurre cuando una porción de un órgano o tejido adiposo empuja a través de un área debilitada en el tejido o músculo circundante. Por ejemplo, una parte de su intestino puede atravesar una porción débil de su pared abdominal.

Pueden ocurrir muchos tipos de hernias, pero las siguientes son las más comunes:

  • Las hernias inguinales, el tipo más común, ocurren en la ingle. A menudo son congénitos, lo que significa que las personas nacen con ellos. Es posible que no se noten temprano en la vida, pero pueden volverse más evidentes con el tiempo a medida que la actividad extenuante aumenta la presión sobre el área debilitada.
  • Las hernias de la pared abdominal a veces se desarrollan como resultado de una actividad forzada, como levantar objetos muy pesados ​​con frecuencia. También pueden ocurrir en el sitio de una incisión abdominal anterior.
  • Las hernias femorales se desarrollan cuando un asa de intestino o grasa se desliza entre el abdomen y el muslo, provocando un bulto en la ingle justo debajo del pliegue del muslo. Las mujeres suelen experimentar este tipo de hernia con más frecuencia que los hombres.
  • Las hernias umbilicales son causadas por un defecto en la pared abdominal a la altura del ombligo, pero permanecen debajo de la piel.

¿Qué puede causar una hernia?

Varios factores pueden aumentar la probabilidad de que se desarrolle una hernia y podrían incluir los siguientes:

  • Un trabajo que implique levantar objetos pesados ​​o permanecer de pie durante períodos prolongados
  • Una tos crónica o alergias que causan estornudos crónicos.
  • Estreñimiento crónico y esfuerzo para defecar u orinar
  • Antecedentes de cirugía abdominal o pélvica.
  • Embarazo, especialmente embarazos repetidos
  • Obesidad crónica (un índice de masa corporal, o IMC, superior a 30)

Cierta evidencia sugiere que la diabetes puede aumentar el riesgo de hernia. La diabetes puede afectar la fuerza y ​​la flexibilidad de los tejidos del cuerpo, incluidos los de la pared abdominal. Esto puede facilitar el desarrollo de una hernia, particularmente en la ingle o la región umbilical.

Fumar es otro culpable.

“La nicotina debilita la pared abdominal”, dice Maureen Moore, MD, cirujana general y endocrina de Cooper. “Esto aumenta el riesgo de desarrollar una hernia y el riesgo de recurrencia una vez que se repara la hernia. Los fumadores también tienen más probabilidades de desarrollar complicaciones después de la cirugía”.

Tratamiento no quirúrgico

No existe una forma no quirúrgica de reparar una hernia, pero algunas personas usan prendas de apoyo para aliviar la incomodidad y retrasar la cirugía. Estos enfoques también pueden ayudar a quienes no son elegibles para la cirugía.

“Existen fajas y cinturones para hernias que se pueden usar y aplican una presión suave sobre la hernia y la mantienen en su lugar”, dice el Dr. Simons. “Algunas farmacias los venden, pero en su mayoría están disponibles en las tiendas de suministros médicos”.

¿Cuándo es el momento de la cirugía?

Las hernias menores pueden existir durante años sin tratamiento médico.

“Si un paciente no experimenta molestias y la hernia no interfiere con su capacidad para realizar actividades normales, la cirugía se puede retrasar indefinidamente”, dice el Dr. Simons. “Algunas personas pueden vivir toda su vida sin que les reparen la hernia”.

Sin embargo, hay casos en los que una hernia necesita más atención, como cuando experimenta:

  • Dolor
  • Restricciones a la actividad diaria.
  • Molestias digestivas
  • Cambios en la actividad digestiva

Estas condiciones pueden indicar que una hernia se ha “encarcelado” o atrapado en el orificio de la pared abdominal.

“Las hernias encarceladas son comunes”, dice el Dr. Simons. “Eso no es necesariamente un problema. Pero si una hernia se estrangula, requiere intervención”.

Una hernia estrangulada ocurre cuando se interrumpe el suministro de sangre al tejido u órgano. Ese suministro de sangre debe restablecerse para evitar daños permanentes al órgano o tejido.

“Una hernia estrangulada es muy dolorosa y las personas que la experimentan llamarán a su médico o irán a la sala de emergencias”, dice el Dr. Simons. “El tejido estrangulado se puede aliviar y la hernia se puede reducir usando presión para manipularla mientras el paciente está bajo sedación suave. Sin embargo, si no podemos aliviar el estrangulamiento manualmente, es necesaria la cirugía”.

Tipos de Cirugía

La reparación quirúrgica de la hernia consiste en entrar en la cavidad abdominal, empujar el tejido herniado hacia atrás a través de la pared abdominal y cerrar el orificio. A veces, la brecha es lo suficientemente pequeña como para que se puedan usar suturas para cerrarla. Generalmente se usa una malla biológica o sintética para sellar y fortalecer el área.

“Por lo general, podemos reparar un defecto de hernia de un centímetro o menos con suturas y técnicas que reducen la presión en el área”, dice el Dr. Simons. “Con algo más grande, tenemos más éxito usando un material de malla para fortalecer la región”.

Cirugía mínimamente invasiva

La cirugía mínimamente invasiva es cualquier procedimiento que se realiza a través de pequeñas incisiones en el cuerpo con instrumentos especialmente diseñados para trabajar en áreas estrechas. La cavidad abdominal se llena con un gas (típicamente CO2) para crear espacio para que el cirujano maniobre sus herramientas.

La cirugía mínimamente invasiva ofrece menos trauma al cuerpo, cicatrización mínima y un tiempo de recuperación más rápido. Las técnicas incluyen:

  • Laparoscopia: una técnica mínimamente invasiva en la que un cirujano usa tubos y cámaras diminutas además de instrumentos quirúrgicos.
  • Cirugía robótica, que coloca al cirujano en la consola de un instrumento mecánico complejo, donde se utilizan controles altamente sensibles para operar instrumentos quirúrgicos mientras el cirujano mira a través de un monitor de alta definición que proporciona una vista 3D del sitio quirúrgico.

“La cirugía mínimamente invasiva es bastante efectiva con la hernia de la pared abdominal”, dice el Dr. Moore, que se especializa en técnicas mínimamente invasivas. “También tiendo a encontrar una gran cantidad de hernias ocultas (hernias ocultas que no se pueden encontrar con un examen físico) porque puedo mirar toda la pared abdominal desde adentro”.

Con la cirugía mínimamente invasiva, los pacientes generalmente se van a casa el mismo día y pueden controlar su dolor con dosis altas de ibuprofeno o acetaminofén.

Cirugía Abierta

Con un procedimiento abierto, un cirujano hace una incisión más grande en la pared abdominal para reparar la hernia. Cualquier hernia se puede reparar mediante cirugía abierta, pero esta técnica tiende a usarse con menos frecuencia debido a la disponibilidad de técnicas robóticas y laparoscópicas mínimamente invasivas. Hay, sin embargo, ciertas condiciones en las que se recomienda la cirugía abierta.

“Si un paciente ha tenido múltiples cirugías abdominales y es probable que tenga adherencias, puedo recomendarlo para un procedimiento abierto”, explica el Dr. Moore. “La cicatrización interna puede dificultar la colocación de puertos laparoscópicos o robóticos y la manipulación de instrumentos a través de las adherencias”.

Ciertas condiciones crónicas también hacen que la cirugía abierta sea una opción más segura para los pacientes.

“Si un paciente tiene EPOC avanzada, insuficiencia cardíaca o insuficiencia cardíaca inminente, probablemente no podrá tolerar que su cavidad corporal se llene de gas”, dice el Dr. Simons, que se especializa en cirugía abdominal abierta compleja. “Un procedimiento abierto sería un mejor enfoque”.

La vida después de la cirugía de hernia

La cirugía de hernia suele ser un procedimiento ambulatorio. La recuperación puede durar desde varios días hasta algunas semanas, dependiendo de la extensión de la reparación. Las reparaciones más grandes o más complejas pueden requerir hospitalización.

“Después de la cirugía, queremos que los pacientes eviten la actividad extenuante, levantar objetos pesados ​​y toser o estornudar, si es posible”, dice el Dr. Simons, “pero el movimiento y la actividad son esenciales para la recuperación”.

Recomienda caminar como “maravilloso para la mayoría de las recuperaciones quirúrgicas. Ayuda a evitar que te pongas rígido y mantiene la circulación y la digestión”.

“No importa el tipo de procedimiento, el objetivo de nuestro equipo es devolverle la salud sin dolor lo más rápido posible”, dice el Dr. Moore.

Para una cita con un cirujano de hernias o para hablar sobre sus síntomas con un médico, llame 800.8.COOPER (800.826.6737) o use nuestro formulario en línea para hacer una cita.

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